Una nueva investigación en el yacimiento de la Cueva del Gigante de Sitges amplía el periodo de ocupación neandertal

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Cueva del Gigante de Sitges

La Cueva del Gigante de Sitges es el yacimiento arqueológico con más restos de neandertal de Cataluña.

Un estudio cronológico en la Cueva del Gigante de Sitges acaba de revelar que los neandertales ocuparla entre hace 94.000 y 59.000 años.

Este descubrimiento permite disponer de la datación más completa y exacta de este yacimiento con más restos de neandertal de Cataluña.

Los neandertales ocuparon la cueva durante un periodo de tiempo mucho más largo de lo que se pensaba hasta ahora. Si bien se creía que habían vivido neandertales hace 50.000 años, ahora el período se amplía.

La investigación, publicada en Quaternary Science Reviews, también pone de manifiesto el papel de la cueva en la ruta del litoral mediterráneo, que durante los períodos más fríos del paleolítico se convirtió en un corredor natural para animales y humanos para evitar atravesar por las montañas del Pirineo .

Los arqueólogos que lideran la investigación, Joan Daura y Montserrat Sanz,

Investigadores del Seminario de Estudios e Investigaciones Prehistóricas (SERP) de la UB, explican que «con este nuevo trabajo de datación, hemos podido establecer que la cueva fue ocupada por los neandertales durante un periodo de tiempo mucho más largo de lo que pensaban «.

Dora y Sanz añaden que «sabemos que los restos de neandertal fueron depositadas en dos momentos concretos y en espacios diferentes de la cueva: hace entre 72.000 y 67.000 años se depositaron los restos de un niño en el fondo de la cueva, y posteriormente , hace entre 60.000 y 52.000 años, se depositaron los restos de dos individuos más a la galería más próxima al mar «.

La investigación y el trabajo arqueológico en este espacio natural también permite demostrar que los humanos modernos también habían ocupado la Cueva del Gigante.

Mientras que hasta ahora sólo se habían encontrado evidencias correspondientes grupos neandertales. Si bien no se han encontrado restos óseos de estos humanos modernos, sí se han documentado vestigios de las actividades que llevaron a cabo, como los focos.

La datación que ahora se publica establece concretamente tres etapas para el yacimiento:

La etapa de la ocupación por parte de los neandertales, hace entre 94.000 y 59.000 años;

La etapa que se comprende entre hace 43.000 y 39.000 años, en los que ya se empezarían a encontrar evidencias de actividades de humanos modernos y que correspondería a las fases del Châtelperron y el auriñaciense.

Y la última etapa, que iría hace 34.000 años a 32.000, y que también correspondería a una ocupación de la cueva por parte de humanos modernos, concretamente del final del auriñaciense hasta el gravetiense.

Para conseguir esta cronología, los investigadores han hecho un programa de dataciones exhaustivo. Han usado métodos de datación como el del uranio-torio, el radiocarbono, y la datación por luminiscencia (OSL). Que se habían empleado antes en el yacimiento, pero ahora con técnicas nuevas que permiten mayor precisión y fiabilidad.

Cueva del Gigante de Sitges

La Cueva del Gigante es una cavidad, que está situada en una zona de los Colls y se enclava en el lugar de Punta de las Cuevas. En el extremo suroeste del municipio de Sitges y en el margen derecho de la desembocadura actual de la riera de Ribes.

Este es un enclave singular para estudiar la transición del Paleolítico Medio al superior, cuando aparecen las primeras poblaciones de humanos anatómicamente modernos y desaparecen los neandertales.

En el yacimiento de la Cueva del Gigante se han encontrado hasta ahora cinco restos de neandertal de cuatro individuos diferentes.

Entre los restos destacan una mandíbula de una mujer de más de 15 años de edad que es una de las más antiguas de Cataluña y es considerada el hallazgo de mayor interés extraída de la Cueva del Gigante.

En 2005 los arqueólogos Joan Daura y Montse Sanz estudiaron esta mandíbula que perteneció a los neandertales, que habitó en la cueva hace 53.000 años.

El hallazgo se encontraba depositada en el Archivo Histórico de Sitges desde 1998 después de que el paleontólogo. Mosén Santiago Casanova, hizó una cesión a este equipamiento. Tanto de la mandíbula como de 600 fósiles más que encontró durante las excavaciones que llevó a cabo en la década de los 50 en la Cueva del Gigante.

En 2015, en la Cueva del Gigante, se encontraron dos restos óseos más de neandertal que correspondían a un niño de entre 5 y 7 años. En este yacimiento prehistórico también se han encontrado numerosos restos de la época paleolítica. Y de los neandertales al tiempo hallazgos importantes de la edad del bronce.

Un lugar estratégico, ahora en peligro por el cambio climático

Los investigadores, Joan Daura y Montserrat Sanz, también aseguran que «las nuevas dataciones ponen de manifiesto que la cueva fue reiteradamente ocupada por neandertales y humanos modernos». El yacimiento estaba situado en un lugar estratégico para desplazarse desde el sur de la actual Francia hasta la península Ibérica.

«Seguramente, en los momentos fríos, el litoral mediterráneo actuó como corredor natural. Tanto para las poblaciones humanas como para los animales. En los periodos fríos emergió una plataforma litoral que era utilizada para estos desplazamientos. Y la cueva del Gigante era un punto clave del recorrido «, apuntan los arqueólogos.

Hoy, la cueva está parcialmente inundada a consecuencia de las oscilaciones del nivel del mar. Aunque se ha construido un muro para proteger el yacimiento. Los temporales y la subida del nivel del mar amenazan este valioso patrimonio.

En cambio, en las fases más frías del paleolítico, el nivel del Mediterráneo se encontraba entre 80 y 120 metros por debajo del actual. Por lo que dejaba al descubierto una gran plataforma costera al pie de la cual se encontraba la cueva.

«Actualmente, el yacimiento está amenazado por el calentamiento global del planeta y en especial por la subida del nivel del mar», explican los investigadores.

El yacimiento de la Cueva del Gigante es lo que ha aportado hasta ahora más restos de neandertal en Cataluña. Donde hasta la fecha sólo se han localizar a siete fósiles. Cinco de estos se han encontrado precisamente en la cueva del Gigante y los otros dos corresponden a la mandíbula de Banyoles y el diente de la cueva de Mollet, en Serinyà, ambas en el Pla de l’Estany.

Los trabajos en la Cueva del Gigante, que ahora se publican, tienen lugar en el marco de un proyecto de investigación aprobado y financiado por el Departamento de Cultura de la Generalidad de Cataluña.

Referencia del artículo: Joan Daura, Montserrat Sanz, Martina Demuro, Lee J. Arnold, Ana Maria Costa, João Moreno, Maria da Conceição Freitas, Vera Lopes, Natalia Égüez, Dirk L. Hoffmann, Alexa Benson, Dan Cabanes, Joan Garcia-Targa, Josep Maria Fullola. «A new Chronological framework and site formation history for Cueva del Gigante (Barcelona): implicaciones for Neanderthal and anatomically moderno human occupation of NE Iberian Peninsula», Quaternary Science Reviews, septiembre de 2021.DOI: https://doi.org/10.1016 /j.quascirev.2021.107141